当了欧美政府30年“摇钱树”,频谱拍卖现在成了5G推广最大阻碍

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近日,美国知名媒体彭博刊载了一篇文章,称中国在5G竞赛中仍然领先美国。这一现象是如何造成的,这个问题的答案不仅将决定被称为“移动产业命脉”的技术资源和运营商本身的未来,还将对数字经济下一阶段的发展产生重大影响。

究其原因,大多数业内人士认为,中国的产业政策起了很大作用。比如说,国内三大运营商免费拿到了政府分配的无线电频段,然而在欧洲和美国,此物需经拍卖才可获得。其价格如此之高,以至于有的公司公司甚至不得不当年度削减股东股息才能支付。

运营商常常宣传,从视频流媒体到高级VR体验,5G将为这一切提供更快、更可靠的服务。各国政府认为,新一代通信技术的“竞赛”,是引领全世界进入智能城市、自动驾驶汽车和自动化工厂时代的基础。

作为所有这些的前提,5G牌照是一张“顺风车票”——对于运营商来说,进入基础设施领域,对它们未来的成功乃至生存至关重要。而对于政府而言,5G技术虽同样重要,但他们的利益点不同,他们需要在快速部署5G服务和保持财政状况良好之间维持平衡。

正因如此,在欧美,3G凯发k8.com频谱拍卖价格屡创纪录、几乎让运营商破产的记忆还没淡去,一场新的频谱拍卖盛宴正在。从卫星通信到模拟电视信号传输,再到某个小剧场里的无线麦克风,以往已经分派了各种用途的频谱正在被清理,准备加入这场盛宴。

然而,D2D咨询公司顾问杰伊·戈德伯格(Jay Goldberg)说,尽管运营商现在将5G炒得火热,但他们最终能否会从通信技术革新中获利,还不好说。这在很大程度上取决于频谱拍卖状况,搞得不好,可能会有运营商因此而破产——就像3G时代那样。

他表示:“风险在于,(运营)5G网络需要购买大量频谱,而这些频谱10年后才开始盈利。”

在2019年4月开始的短短几个月内,中国、韩国、美国、英国等国家竞相推出5G,这自然引发一场重要讨论:谁将主导下一代通讯技术产业?

目前主要竞争在于中美,而胜负或将在建设前的频谱分配阶段就决出。

上世纪90年代无线行业的快速增长,以及无线电附带的行业价值,催生了发放牌照的拍卖机制。在此之前的80年代,频谱第1次被打包起来分发给了诸如英国电信和Racal Telecom等新兴无线运营商。后者也就是今天的沃达丰。

立足于看不见、摸不着的空气之上,执照分配在15年内变成了一个庞大产业。这种简单粗暴的方式一直进行地非常顺利,拍卖价格持续上涨,一直到2000年才停止这个势头。当年,英国的3G拍卖从5家运营商的账户里抽出了惊人的225亿英镑。然而,这也使这场拍卖也成了行业转折点。

欧洲大型电信公司们在3G频谱争夺上透支了钱包,英国电信甚至被迫剥离其移动业务部门,因为英国和德国的2场拍卖使其接近陷入瘫痪。

之后,整个行业的频谱价值一落千丈。13年后,英国4G频谱拍卖仅筹得23亿英镑——仅为3G拍卖的1/10。时任英国财政大臣的乔治•奥斯本(George Osborne)原本计划继续从这场拍卖中大赚一笔,没想到拍卖结束后,公共财政相关账户上反而出现了12亿英镑的缺口。

从那之后到2017年,政府在这方面克制了许多,斯洛伐克、西班牙、爱尔兰和捷克等国运营商都以相对低廉的价格拿到了频段。但是随着5G的到来,情况又发生了变化。

在美国,政府6月公布了有史以来最大规模的频谱拍卖计划,而且在年底前,还会有更多频谱资源放上拍卖台。与此同时,美国政府还在最大可能压低频谱价格,在某些超高频段,其拍卖价格低至每人每赫兹0.001美元,创下了史上最低纪录。即便如此,过去2场拍卖也耗费了运营商27亿美元。

中国就很简单——3家运营商频谱均由政府发放,不要钱。彭博曾表示,在政府的帮助下,在全球其他顶级运营商因为5G网络建设成本而退缩时,中国运营商正以美国同行不到一半的成本——用投行杰富瑞(Jefferies)香港电信研究主管爱迪生·李(Edison Lee)的话说,是“几乎免费”——拿到无线电频谱和设备。

彭博称,这将让中国在未来5年的5G领域处于优势地位,尤其是行业规模上。

虽然拍卖看起来是个市场化行为,但通过精妙的设计,实际上也能“操纵”拍卖结果,达到自己想要的价格。比如说在拍卖方法上,“同时多轮抬价”、直接竞拍和密封信封投标都会产生不同效果。

与此同时,提供的牌照数量、出售的频谱数量以及每个牌照附带的条件都会进一步限制价格走向。如果拍卖的牌照数量比现有网络更多,就会鼓励新来者进入,若增加某些上限,就能束缚已经拥有巨大频谱储备的大公司。

频谱块的划分方式也会产生影响。拍卖的各频谱质量、数量大致相等,就能缓解竞争紧张,而极度不平等的频谱块(就像意大利一样)可能会引发竞标狂潮,因为运营商们都在努力不让自己的频道质量下降。

除了乖乖交钱外,欧美运营商几乎没法应对。一位专门研究频谱拍卖的经济学家表示:“很难找出最佳策略,这些拍卖太复杂了。”

2018年,又是在英国,4家运营商用13.5亿英镑的价格拍下了前期部分5G频谱。看起来不是很高,但这是因为出售的频谱本身也不多,平均下来,每人每兆赫的价格是市场预期的2倍。运营商们再次想起了3G频谱拍卖的恐怖。

更恐怖的还在后头。去年10月,意大利民粹主义政府也组织了一场5G频段拍卖。通过精明的设计,这场拍卖筹集的资金高达65亿欧元,相当于每人每兆赫0.36亿欧元,相比4G简直是天价。而且,即便付出了如此高代价,意大利4家网络运营商中只有2家获得了大块频谱。

6月,德国也从5G拍卖中获得66亿欧元,是预期的2倍多。造成这一结果的原因有二,其一是新锐运营商Drillisch的入局,其次便是德国政府有意分割了频谱。德国政府决定将1/4的频谱分配给汽车业等工业用户,便于他们利用先进网络开发先进制造方法。这就让剩下的频谱——尤其是拆分后剩下少有的整块频谱显得十分稀缺。

德国电信董事会成员德克•沃斯纳(Dirk Wossner)表示,高昂的价格留下了“苦涩的味道”:“该网络在德国的推出遭遇了重大挫折,价格本来可以低得多……网络运营商现在缺乏资金来扩展他们的网络。”

此外,我们的南亚邻国印度政府刚刚提议,要用高于亚洲其它市场40%的价格出售5G频段,总额或许高达840亿美元。代表运营商的行业组织更是表示,其成员可能负担不起政府预估的无线电频谱拍卖数额。

西班牙电信集团Telefonica战略主管恩里克•洛夫(Enrique Lloves)直言,一些政府满脑子只想着钱,把5G拍卖当成向电信行业征税的新方法,根本无意扶助新技术发展。他表示:“这些钱不会流回这个行业,这是我们、消费者和经济的担忧。”

对运营商来说聊以自慰的是,在频谱上花的钱越多,需要的基站就越少,到之后在电线杆、服务器部署上花的钱也就越少,或许可以略微弥补一下损失。

根据MTN Consulting的数据,2011年至2018年,频谱价格平均占该行业资本支出的11.4%。

当然,对以上国家和运营商来说,拍卖结果是否会成为一场“噩梦”还不清楚,毕竟5G后续运营状况如何尚未可知。

不可避免的是,频谱成本过高,最终还是会转嫁到消费者身上。

这将给运营商带来一个两难问题,这一困境十分严峻:价格过高,用户少,他们就很难大规模网络;价格过低,他们又没有足够的收入,也无法扩大潜在的业务范围。

在被问及是否担心即将到来的英国拍卖可能演变成另一场竞购狂潮时,英国电信首席执行官菲利普•詹森表示:“我真的希望不会,这对任何人都没有帮助。”